1998年,微软在北京设立了一个先进的研究院,那是一个对科技和中国充满乐观的时代。
    微软为它聘请了数百名研究人员,它开创了微软在语音、图像和面部识别方面的工作,以及后来催生了ChatGPT等在线聊天机器人的人工智能。北京的这个研究院最终成为世界上最重要的人工智能实验室之一。微软的联合创始人比尔·盖茨称,这是一个挖掘中国“智力人才宝库”的机会。
    但四名现任和前任微软员工表示,随着中美在引领世界技术未来问题上的紧张关系加剧,至少在过去一年里,微软高层——包括首席执行官萨蒂亚·纳德拉和总裁布拉德·史密斯——一直在讨论如何处理这个备受推崇的研究院。
    知情人士说,美国官员质疑微软在中国维持一个800人规模的先进技术研究院是否合理。微软表示,它已经在该研究院设置了安全护栏,限制研究人员从事政治敏感的工作。

    总部位于华盛顿州雷德蒙德的微软表示,它还在不列颠哥伦比亚省的温哥华设立了一个该研究院的分部,并将把部分研究人员从中国调到那里。两名知情人士说,如果有更多的研究人员需要搬迁,这个分部是一个备用设施。四名知情人士说,关闭或转移研究院的想法已经出现,但微软领导层支持将该研究机构留在中国。
    “我们一如既往地致力于这个研究院和这个团队的世界级研究,”微软研究院的负责人彼得·李在声明中说。该研究院在全球拥有八家研究机构。他还表示,“我们没有讨论或主张关闭微软亚洲研究院,我们期待着继续我们的研究议程。”微软亚洲研究院是北京这家研究机构的正式名称。
    微软的争论之所以引人注目,是因为除苹果和特斯拉之外,该公司是在中国站稳脚跟的少数美国大型科技公司之一。随着中国国内科技产业的发展以及与美国地缘政治紧张局势的加剧,谷歌等美国公司减少了在华业务。Facebook和X等其他美国社交媒体网站多年来一直在中国被屏蔽。
    微软旗下的领英于2021年关闭了在中国的职业社交网络,理由是合规要求越来越高。尽管受到严格审查,但微软的搜索引擎必应一直是中国唯一的外国搜索引擎。微软还为中国企业客户提供Windows操作系统、云计算和应用程序。
    五名知情人士说,微软已经就该研究院的未来讨论了好几年。随着人工智能的崛起和美中敌对情绪的加剧,它已成为国家安全担忧的目标。知情人士说,假设的风险是中国可能对该研究院进行黑客攻击或以其他方式渗透,或是研究人员离开微软,加入与政府密切合作的中国公司。
    两位知情人士说,拜登政府过去两年起草了一项禁令,禁止美国对在华开发敏感技术的公司进行新投资,因为北京可能会利用这些技术来增强其军事实力。(8月发布的拟议规则尚未最终确定。)

    今年9月,在一个关于人工智能的小组委员会听证会上,参议员们向史密斯询问了微软与中国的关系。他说,中国占微软销售额的1.5%,上一财年的销售额为2120亿美元。
    微软面临“一个棘手的平衡挑战”,《芯片战争》(Chip War)一书的作者克里斯·米勒表示,该书讲述了科技地缘政治史的发展。“他们要考虑政治体制接下来会把信任放在哪里。”
    白宫拒绝置评。
    盖茨任命出生于台湾的人工智能专家李开复领导建立了北京的微软研究院。(李开复后来离开微软加入谷歌,现在经营着一家风险投资公司。)
    该研究院汇集了不同领域的许多顶尖人才,他们探索了语音识别、计算机视觉和自然语言理解等技术,这都是人工智能发展的基石。一些研究者后来在阿里巴巴、百度和腾讯等中国科技巨头担任要职,还有人帮助创立了旷视科技等初创企业,旷视科技是一家面部识别技术公司,帮助中国打造出庞大的国家监控系统。
    微软在2018年宣称,过去十年该公司在中国的研发投入超过10亿美元。北京研究院的技术人才和创新成果正是微软持续投入的关键内部动力。